Quetzalcoatlus

Quetzalcoatlus était un énorme ptérosaure, le plus grand animal à avoir jamais volé. Il avait une envergure de 10 à 12 mètres, mais était de construction légère (environ 200 livres).

Quetzalcoatlus avait un cou inhabituellement long et, lorsqu'il se tenait au sol, il était aussi grand qu'une girafe.

Ses fossiles proviennent du Crétacé supérieur d'Amérique du Nord, il y a 70-65,5 millions d'années. Quetzalcoatlus s'est éteint lors de l'extinction de K/T.

Squelette restauré en position quadrupède
Squelette restauré en position quadrupède

Sa découverte

Un étudiant a trouvé le premier fossile de Quetzalcoatlus dans le parc national de Big Bend au Texas. Il s'appelait Douglas Lawson, de l'université du Texas à Austin. Lorsqu'il était dans le parc, il a vu un os sortir d'une roche. Comme l'os semblait creux, comme l'os d'un oiseau, il a pensé qu'il faisait partie d'une créature volante - et il avait raison. Avec l'aide de son professeur, il a continué à creuser jusqu'à ce que l'on trouve beaucoup d'os d'un bras et d'une aile. Le reste du corps de l'animal avait disparu. Beaucoup d'autres ont cherché le reste de cet énorme ptérosaure, mais il n'a jamais été retrouvé. D'autres fossiles de Quetzalcoatlus ont été trouvés, mais aucun n'est aussi gros que celui que Lawson a trouvé.

Vol

Comme Quetzalcoatlus était si grand, deux chercheurs ont suggéré qu'il était trop lourd pour voler. Cela aurait été étonnant, car dans l'ensemble des fossiles, il n'y a pas de ptérosaure incapable de voler. On a pensé que leur mobilité au sol était trop faible pour qu'ils puissent survivre sans voler. Cependant, une récente discussion sur cette idée a conclu qu'ils pouvaient probablement voler après tout. Une autre analyse a suggéré que leur vol était assez fort. Comme nous n'avons que quelques os, la question du poids ne peut être réglée pour l'instant.

Mode de vie

Les habitudes alimentaires du Quetzalcoatlus (qui avait un long bec sans dents) sont inconnues. Cette question, et sa fuite, sont toujours en cours de discussion. L'absence d'un squelette plus détaillé est le principal problème pour parvenir à des conclusions. Deux théories ont été proposées.

Une idée est qu'il mangeait des poissons, en volant avec sa mâchoire dans l'eau, et en attrapant les poissons lorsqu'il les frappait. Le Texas était alors largement couvert par la voie maritime intérieure occidentale. "Parmi ces modes de vie proposés, la pêche en vol [la consommation de poisson] semble avoir été la plus acceptée, l'écrémage étant une méthode de recherche de nourriture fréquemment suggérée.

L'autre théorie est qu'il se nourrissait sur terre, en partie comme charognard, comme les vautours et les buses, et qu'il cherchait de la nourriture pour les petits animaux. Ce point de vue gagne du terrain, car la mâchoire ne montre pas les adaptations pour l'écrémage que l'on trouve chez les oiseaux modernes qui pêchent de cette façon.

En vol, c'était certainement un planeur, volant sur des courants d'air ascendants dans un environnement chaud, et ses restes proviennent d'un site qui se trouvait loin à l'intérieur des terres dans le Crétacé.

Médias

Quetzalcoatlus a été montré dans le film Quand les dinosaures parcourent l'Amérique en mangeant une carcasse morte de Triceratops.


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