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La comète de Halley (Comet Halley) est une comète qui revient tous les 75 ou 76 ans. Lorsqu'elle est proche, elle peut être vue à l'œil nu. Elle reviendra en 2061.

La comète doit son nom à Edmond Halley (1656-1742), un astronome anglais, qui a prédit le retour de la comète. La comète de Halley a été la première comète à être reconnue comme périodique. (Périodique signifie qu'elle passe régulièrement par la Terre).

Lorsque la comète s'est approchée de la Terre en 1986, elle a été visitée par plusieurs sondes spatiales. La sonde Giotto de l'Agence spatiale européenne a géré l'approche la plus proche de la comète.

Le nombre d'années pendant lesquelles la comète termine son cycle complet peut varier en fonction de l'effet de l'attraction gravitationnelle d'une autre planète.

En 1986, la comète de Halley a été la première à être observée en détail par un vaisseau spatial. Elle a fourni les premières données sur la structure du noyau d'une comète et sur la formation de la coma (enveloppe nébuleuse autour du noyau) et de la queue. Ces observations ont étayé le modèle de "boule de neige sale" de Fred Whipple. Celui-ci prédisait correctement que la comète Halley serait composée d'un mélange de glaces volatiles - telles que l'eau, le dioxyde de carbone, l'ammoniac - et de poussière. Les missions ont également ajusté ces idées. Par exemple, on sait maintenant que la surface de Halley est principalement composée de matériaux poussiéreux et non volatils, et que seule une petite partie est glacée.




La comète de Halley le 8 mars 1986
La comète de Halley le 8 mars 1986

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