Canopus (étoile)

Canopus, ou Alpha Carinae dans le système de désignation de Bayer, est l'étoile la plus brillante de sa constellation (Carina) et l'étoile la plus brillante du ciel nocturne austral.

Le canopus est assez inhabituel, car sa distance par rapport à la Terre n'était pas connue avant les années 1990. Avant le lancement du télescope satellite Hipparcos, les estimations de la distance de l'étoile variaient beaucoup, de 96 années-lumière à 1200 années-lumière. Hipparcos a établi que Canopus se trouvait à 310 années-lumière (96 parsecs) de notre système solaire.

La difficulté de mesurer la distance de Canopus vient du fait qu'il s'agit d'une "supergéante moins lumineuse". De telles étoiles sont rares et mal connues. Ce sont des étoiles qui peuvent être en train d'évoluer vers le statut de géante rouge ou s'en éloigner. Il est donc difficile de connaître la luminosité intrinsèque de Canopus, et donc sa distance. La mesure directe était la seule façon de résoudre le problème. Canopus est trop éloignée pour qu'on puisse faire des observations de la parallaxe terrestre, de sorte que la distance de l'étoile n'était pas connue avec certitude avant le début des années 1990.

Le Canopus est 13 600 fois plus lumineux que le Soleil et est l'étoile la plus intrinsèquement brillante à environ 700 années-lumière. En fait, à partir d'une unité astronomique, Canopus aurait une magnitude apparente de -37. Canopus semble moins brillante que Sirius dans notre ciel uniquement parce que Sirius est beaucoup plus proche de la Terre (8,6 années-lumière).

La température de surface de Canopus est de 7350 ± 30 K. Son diamètre a été mesuré à 0,6 unité astronomique (le diamètre angulaire mesuré étant de 0,006 seconde d'arc), soit 65 fois celui du Soleil. S'il était placé au centre du système solaire, il s'étendrait sur les trois quarts du chemin jusqu'à Mercure. Une planète semblable à la Terre devrait se trouver à trois fois la distance de Pluton pour que son étoile apparaisse de la même taille dans le ciel que notre propre soleil. Le Canopus est une source importante de rayons X, qui sont probablement produits par sa couronne, chauffée magnétiquement à environ 15 millions de K.

Canopus fait partie de l'Association Scorpius-Centaure, un groupe d'étoiles qui partagent des origines similaires.

Position de Canopus
Position de Canopus


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