Aposématisme

Les animaux dangereux ou répugnants en font généralement la publicité. C'est ce qu'on appelle la coloration d'avertissement ou l'aposématisme. C'est l'exact opposé du camouflage. Les couleurs d'avertissement sont généralement une combinaison de rouge, de jaune, de noir et de blanc.

Alfred Russel Wallace, un naturaliste britannique, l'a expliqué ainsi en 1889 :

"Les animaux en question possèdent certaines armes mortelles, comme des piqûres ou des crocs empoisonnés, ou bien ils sont inavouables, et sont donc si désagréables pour les ennemis habituels de leur espèce qu'ils ne sont jamais attaqués lorsque leurs pouvoirs ou leurs propriétés particulières sont connus.
Il est donc important de ne pas les confondre avec des espèces sans défense ou comestibles... car ils pourraient être blessés, voire tués, avant que leurs ennemis ne découvrent le danger ou l'inutilité de leur attaque. Ils ont besoin d'un signal ou d'un drapeau de danger qui servira d'avertissement aux ennemis potentiels..."

Wallace a prédit que les oiseaux et autres prédateurs rejetteraient les proies voyantes tout en acceptant les proies cryptiques. Des rapports ultérieurs ont confirmé cette prédiction.

Les animaux aux couleurs d'avertissement se déplacent lentement et s'exposent à la vue. Cette lenteur et cette exposition contribuent à faire connaître leur défense. La couleur et le comportement s'accompagnent souvent de l'odeur fétide de leurs armes chimiques. Les chenilles nuisibles ont souvent des cuticules épaisses et coriaces qui les aident à résister aux jeunes oiseaux qui font un "test". Lorsque l'oiseau donne un coup de bec, un liquide dégoûtant s'écoule de glandes spéciales situées sur son dos. La chenille (ou autre larve) survit souvent à une telle attaque, et le jeune oiseau a appris une leçon qu'il n'oubliera jamais. Dans l'ensemble, le prédateur est bien averti. Les tests montrent que les couleurs d'avertissement ont un effet dissuasif certain sur les prédateurs.

Certains animaux individuels vont mourir ou subir des dommages pendant que des oiseaux ou des mammifères en attaque apprennent le lien entre la couleur et le goût. Toutefois, si l'avertissement coûte moins cher que la dissimulation, l'animal en profite. Et les traits publicitaires tels que les couleurs peuvent également remplir d'autres fonctions. Les motifs peuvent par exemple aider à l'identification de l'espèce.

La coloration d'avertissement est à la base de deux types de mimétisme différents : le mimétisme müllerien et le mimétisme batesien.


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